1918年生於香港德輔道西,祖籍福建莆田。父堅卿為清學者,後到香港 南北行經商。母親趙 氏,為一樸實善良、賢淑聰慧的農家婦女。
1932年黃姓記者朋友見他描寫一幅小插圖,發現他的繪畫天才,鼓勵他 學美術,並把一幅「源 吉林」廣告稿子給他設計。
1933年在大同中學,認識了美術教師,周公禮先生。
1934年受聘於實用學校,是年業餘畫家陳福善以水彩畫首展於告羅士打 酒店,得到很大的鼓 舞,並奠定了走向繪畫領域的決心。
1936年就任於文化中學,其時,李鐵夫首位,拜師學生莫華震自日本遊 學返港,認定李鐵夫肖 像畫是東亞第一人,鼓勵陳海鷹向李專攻 研肖像畫。
1937年轉任導群中學,台兒莊抗戰大捷後,為了響應李宗仁夫人發動籌 募抗日軍士寒衣,特在 「華商總會」——今中華總商會——舉行 個人首次繪畫義展捐出中西繪畫一百五十多幀,同時 應邀為李宗 仁將軍寫巨幅油像。另創作《破冠圖》及《敵機的賜與》水彩畫。
1940年在香港中華中學舉辦抗戰宣傳畫展,《民族生命線》巨幅宣傳 畫,獲廣大同胞注意,更得到葉淺予、張光宇、餘所亞等的贊賞 和鼓勵!應廣西省政府之邀,率領服務團赴桂林,參加抗戰宣傳服務工作, 隨行者有汪戴仇(澄)、陳蹟。
1941年7月7日在桂林樂群社舉辦旅桂首次個展,李濟深將軍(抗日戰爭 期間中央軍委員長駐桂林的辦公廳主任)主持開幕。郭德潔、程 思遠著文介紹。崑崙關抗日大捷,到該地訪問及寫生。 應李宗仁夫人邀聘,協助桂林德智中學建校,同時策劃興建德智 藝術館,並被邀任該館教職兼管理,獲得博覽該館中西藝術藏 書。 教汪澄繪畫技法,保證及輔助他到桂平潯州中學任美術教師。 與周澤航(千秋)、梁粲纓訂交,周氏鼓勵他從事專業創作,不要教學。